מרואין: Byron Roberts, סולן להקת Bal-Sagoth

להקת Bal-Sagoth האנגלית תמיד שאפה ליצור משהו מיוחד במינו במוזיקה שלה, המשלבת יסודות בלאק מטאל עם סאונד עוצמתי וסימפוניות שאפשר להשוות רק לסרטי קולנוע אפיים ביותר, עם מיתולוגיה ויקום שלם מאחורי המילים לשירי הלהקה. Bal-Sagoth הוציאו עד כה כ-6 אלבומים, כשהאחרון שבהם, "The Chthonic Chronicles", מסיים טרילוגיית סיפורים שניה אותה כתב Byron Roberts, המוח שמאחורי הכל, שכבר הבטיח שיש לו מספיק חומר ל-6 אלבומים נוספים ואף יותר. מושפע מהתרבות האנגלית וממגוון רחב של סופרים ומיתוסים, Byron הצליח להביא משהו מיוחד במינו לעולם המטאל, בזהירות רבה ניסנו לגלות מה עומד מאחורי המילים והמוזיקה שלו ושל אחת הלהקות המעניינות ביותר כיום. דרך אגב, על מנת להגביר את החוויה האפית, אנחנו ממליצים לקרוא את הגרסה האנגלית של הראיון, למבינים בלבד.

שלום, אני חייב להודות שהיה קשה לי להכין את השאלות האלו מכיוון שאני לא יודע בדיוק איפה להתחיל, אבל אולי ניקח את זה כמו ספר ונתחיל בהקדמה, בבקשה ספר לנו, מה הרעיון מאחורי Bal-Sagoth?

הקונספט של Bal-Sagoth היה משהו שחלמתי עליו לפני הרבה מאד זמן… עוד בשנות ה-80. רציתי להקים להקת מטאל קיצונית שתיצור בלאק\דת' מטאל בומבסטי ומאד סימפוני, בשילוב של קונספט לירי המושפע ממיתוסים עתיקים, אגדות מסתוריות, מיתולוגיות ומיסטיקה וכמו כן גם מפנטזיה, אימה ומדע-בדיוני. הרעיון היה ליצור משהו מאד מיוחד ויחיד במינו ומאד בארוק [אמנות המושפעת מסגנון המקצין רגש, בעיקר]. ידעתי שקלידים ישחקו תפקיד חשוב בפרוייקט והם ישמשו ליצור אלמנט מאד סימפוני ותזמרתי במוזיקה. המפתח למשימה תמיד כוון להיות מאד מורכב ומושפע ממיתוס לירי שבסופו של דבר יכיל ויגדיר את הלהקה. וזה, בקצרה, היה הרעיון מאחורי Bal-Sagoth!

מלבד נושא האפוס, ההגדרה הכללית של Bal-Saoght היא מעין שילוב של דת' ובלאק מטאל, ששמעתי שאתה מושפע מהם, אבל ממש קשה להשוות את העבודה שלכם למשהו שמזוהה עם הז'אנרים האלו. מה אתה חושב שמשייך את Bal-Sagoth לעולם המטאל, ואיך תגדיר, אם בכלל, את המוזיקה?

הסאונד והסגנון שלנו הוא מאד מורכב. בבסיס הוא בהחלט מבוסס על בלאק מטאל, אבל כמובן אנחנו משרישים את החומר שלנו עם מגוון של השפעות אחרות, כמו מוזיקה קלאסית, פסי-קול מסרטים אפיים, וזה רק 2 מהנושאים. תמיד שאפנו להיות ייחודיים ועבדנו כדי ליצור סגנון ייחודי משלנו וסאונד שמבוסס על כל הבסיס של נושא הפנטזיה\מיתולוגיה, כשהמקוריות בחשיבות עליונה. לאנשים בדרך כלל קשה להגדיר או לתאר את הסאונד והסגנון שלנו, אז המונח בלאק מטאל הוא בדרך כלל הקל והמתאים ביותר שיכול לשמש ביחס ללהקה. בבסיס שלנו, אנחנו עדיין במהות של להקת בלאק מטאל וזה לעולם לא ישתנה. אבל כמובן, אנחנו מציעים הרבה יותר מבלאק מטאל ואנחנו מאד נהנים לדחוף את הגבולות של הז'אנר ולהתעלות מעבר למגבלות ולפרמטרים של הסגנון.

"The Chthonic Chronicles" היא ההוצאה האחרונה שלכם, שסוגרת למעשה את הסיפור של הטרילוגיה השניה של Bal-Sagoth. כשהתחלת לעבוד על האלבום הראשון שלכם, חשבת איי פעם שתגיע כל-כך רחוק עם הסיפורים והמוזיקה שלך?

למרות שכל המיתוס הלירי של Bal-Sagoth תוכנן מראש וידעתי (לפחות בתיאוריה) בגסות על מה כל אלבום יהיה, מעולם לא חשבתי שנגיע לאלבום שישי. זה נהדר שהתמיכה והעניין של המעריצים אפשרו לנו להגיע עד לפה.

בליריקה של האלבום החדש אפשר למצוא הרבה אזכורים לאלבומים קודמים או לשירים מסוימים, כמו שהיה בעבר עם חלקים מהאלבומים האחרים. האם יש לך אילו תוכניות להוציא ספר, או כל דבר אחר, שייקח את הסיפורים האלה וישים אותם איך שהם צריכים להיות, בסדר הנכון, או לפחות, במעשייה גדולה?

כן, כל הסאגה של הליריקה מאד רחבה ומרכבת. כל הליריקה של Bal-Sagoth היא חלק מאותה סאגה גדולה, סאגה המקיפה את כל מכלול היצירה וההתחלה של היקום עד לסוף הקטקליזמי של הכל. יש מעשיות על ממלכות קדומות, קרבות אפיים, עולמות רחוקים, כישופים אפלים, שדים שטניים, אלים נוכלים ומסעות עצומים מעבר למאפיינים של האנושות וספירות של קיום שאין דומה להן בתולדות הקוסמוס.

הליריקה מושפעת מהמון דברים, כמו מיתוסים ואגדות עתיקות, היסטוריה סודית, חלומות ומספר גדול של מקורות אחרים. היקום החלופי של הליריקה הוא מקום פנטסטי שמשלב פלאים אפלים ונשגבים, מקום שלם עם היסטוריה ייחודית משלו, תיאולוגיה, גיאוגרפיה, מיתולוגיה וקוסמולוגיה… מקום של שפיכות דמים מהוללות, הרפתקאות אפיות ואופל שאין כמוהו. כתבתי הרבה סיפורי פרוזות שמתרחשים בעולם הלירי של Bal-Sagoth, ואני גם עובד עכשיו על ספר קומיקס של Bal-Sagoth עם האמן שעשה לנו את העטיפה, Martin Hanford!

סיפורי המיני-קומיקס הראשונים יכללו דמויות מתוך השיר "Draconis Albionensis" [מהאלבום החמישי Atlantis Ascendant] וגם מעשייה בכיכובה של Zurra, דמות מרשעת מהאלבום הרביעי שלנו. בתקווה כמה דוגמאות מהספרים הגרפיים האלו יהיו זמינות באתר הרשמי שלנו בקרוב. כמו כן, הגרסה המורחבת והחדשה של רשימת המונחים של Bal-Sagoth תהיה זמינה בקרוב. הגלוסר החדש גדול בהרבה מהקודם והוא מספק מונחים מכל ששת האלבומים. התכנון הוא שכל הדברים האלו יפורסמו בדרך כזו או אחרת.

תוכל לתת לנו סיכום קצר של הסיפור הנוכחי של Bal-Sagoth עד להתחלה של האלבום החדש?

הדרך הטובה ביותר היא שאנשים יבקרו באזור הכרונולוגיה ("Chronology") באתר הרשמי שלנו. יש שם את ההיסטוריה המלאה של הלהקה כל הדרך מההתחלה עד לשחרור האלבום השישי!

חמש שנים עברו מאז שהאלבום האחרון שלכם יצא, אתה חושב שהזמן הרב שעבר עזר לפופולאריות של הלהקה, או שאולי איבדתם מהמומנטום שלכם בגלל זה?

מעולם לא דאגנו לאבד את המומנטום, בגלל שאנחנו תמיד עבדנו בלוח זמנים משלנו. אנחנו פשוט עושים דברים בקצב שלנו ולפי התוכנית שלנו, והחומר שלנו הוא נצחי כך שאפילו לעיכוב ארוך של 5 שנים אין השפעה מזיקה. מעריצי Bal-Sagoth מאד מסורים, הם מאד נאמנים לאמנות אמיתית ומתמשכת, ולא מעונינים בטרנדים או בחומר מלאכותי וזמני. כמו כן, תמיד היה לי חשוב ש-Bal-Sagoth תישאר להקה מאד מסתורית ומעורפלת… להקה המכוסה במעטה של סודיות ומיסטיקה.

כפי שלמדתי, לא ניתן לגשת למוזיקה של Bal-Sagoth בלי שיהיה לך קצת ידע על הסיפורים מאחורי זה, על מנת להבין את היצירה בשלמותה. אתה חושב שזה מקשה על אנשים להתחבר למוזיקה או שזה יותר עוזר, מכיוון שלאנשים יש טבע להתחבר לסיפורים יותר?

בעקרו של דבר, כל אלבום של Bal-Sagoth יכול להיות מהנה בפני עצמו, או כחלק מסאגה גדולה וכוללת אם המאזין רוצה לחוות את האפקט המלא שלה. למרות זאת, כמו כל עבודה מרובת-חלקים, יש הרבה אזכורים בכל אלבום שרק אנשים שמכירים את ההוצאות האחרות באמתחת יוכלו להעריך את זה באמת. בנוסף, מאזינים יכולים פשוט להקשיב לכל אלבום של Bal-Sagoth ברמה יותר אקראית, בלי שום ידע על הסיפורים, אבל האמנות הזו נוצרה על מנת שייהנו ממנה כמלכד שלם, אז כמובן שעם היכרות וההבנה של האירועים המתרחשים, תעשיר את החוויה הכללית.

אני יודע שהושפעת בעיקר מהסופרים H.P. Lovecraft (שאליו נגיע מאוחר יותר) ו-Robert E. Howard, שיצר את אחת הדמויות האהובות עלי ביותר, קונאן [הברברי]. בעבר ציינת שהשם של Bal-Sagoth הגיע מאחד הסיפורים של האוורד שנקרא "The Gods of Bal-Sagoth"… אבל אני רוצה לדעת, האם הושפעת מהסיפורים על קונאן עצמו, או סיפורים אחרים שמתייחסים לתקופה שלפני שקיעתה של אטלנטיס?

בהחלט, אלמנטים מכל העבודות הנפלאות והמגוונות של האוורד סיפקו לי השראה במהלך השנים, מהסיפורים על קונאן, עד ל-Cormac Mac Art והמעשיות של Bran Mak Morn ועד ל-Kull המלך, Solomon Kane והעבודות של Francis X. Gordon וכו'. [אני ממליץ לקרוא על כל הדברים האלו]

Howard בעצמו הושפע מהסופר הדגול H.P. Lovecraft שכביכול כתב את ה-"Necronomecon" הידוע לשמצה, שידוע כהשפעה רבה על תרבות המטאל ובעיקר על סצינת הבלאק מטאל. האם אתה תופס את הספר וכל הסיפורים האלו כמעשיות בדיונית או שאתה מוצא אותן כאמת מיסטית?

הנקרומוניקון שלאברקרופט מתייחס אליו בכמה מהסיפורים שלו הוא המצאה ספרותית חכמה. כל העבודות הקיימות המתיימרות להיות תרגום של הנקרומוניקון הן גם עבודות בדיוניות. למרות זאת, ביצירת הנקרומוניקון והמיתוס של Cthulhu, לאברקרופט לקח השראה ממיתולוגיות ומקורות מיסטיים שהולכים אלפי שנים אחורה, כמו למשל המיתוסים השומריים וממגוון של מסורות מיסטיות קסומות וטקסטים.

מלבד שני הסופרים האלו, אתה מוצא השפעות, או עניין בסופרים יותר מודרניים או אפילו עולמות פנטזיה יותר "פשוטים", כמו שר הטבעות, רומח הדרקון, ממלכות נשכחות וכו'?

למען האמת, אני לא קורא הרבה פנטזיה, אבל תמיד הייתי מעריץ גדול של טולקין וסיפורי הארץ-התיכונה. אני גם אוהב כמה מהסיפורים של David Gemmell, שתמיד מספר סיפור תופס ומשכנע. סאגת דרוס (Druss) שלו, היא במיוחד אהובה עלי.

בחזרה ל-Bal-Sagoth, תמיד רציתי לדעת, למה אתה בוחר שמות כאלה ארוכים לשירים שלכם?

שמות השירים הארוכים שלי בהחלט זיכו אותי ואת הלהקה במוניטין שלילי, שכמובן זה דבר טוב. יש מעריצים שאוהבים את השמות הארוכים, וכמובן שאת המסורת הזאת היא משהו שאני תמיד אשמור. תמיד השתמשתי בשילוב של גם שמות ארוכים וקצרים, וזה משהו ש-Bal-Sagoth מוכרת בגללו.

Bal-Sagoth היא להקה שלמה, למרות שהליריקה היא שלך, תוכל להסביר איך אתם עובדים כקבוצה? איך אתם יוצרים שיר ומחליטים איזה מוזיקה תתאים עם המילים?

השירים תמיד מתחילים כסיפורים וליריקה; הקונספט ומהות הנושא של השיר תמיד מגיעה קודם. יש לי תמיד את הליריקה והסיפורים מוכנים או כתובים מראש לפני תחילת כתיבת המוזיקה. בכלליות אני מציג תקציר של האירועים והנחיה מפורטת בנוגע לקומפוזיציה המוזיקלית ש-Jonny צריך כדי שהוא ידע מה צריך עם המוזיקה. לעיתים קרובות יש פגישות בנוגע להתקדמות המוזיקה, במהלכן אני בקביעות מודיע לג'וני על טבע הסיפור, ואילו מצבי רוח ואטמוספירה נחוצים ואילו "אפקטים מיוחדים" על הקלידים, אם בכלל, יתרמו ליצירה. הוא גם חושף דברים חדשים, קומפוזיציות ורעיונות מוזיקאליים שהוא המציא. זה בכלליות איך שהלקה עובדת.

במהלך ה-5 שנים האחרונות עולם המטאל החל להתעניין רבות בפנטזיה, עם להקות "אפיות", ששרות על קרבות ותהילה. מה אתה חושב על זה והאם אתה חושב שב-Bal-Sagoth הושפעה מזה באיזושהי צורה?

אני יצרתי את הרעיון מאחורי יקום הפנטזיה של Bal-Sagoth לפני שנים רבות ואנחנו עושים את זה מההתחלה, אז ההתעוררות של הפנטזיה במטאל זה משהו שצפינו בו במעין אדישות מנותקת. זה בהחלט לא השפיע עלינו בשום צורה, ואנחנו לא מקשיבים לאף אחת מהלהקות שעושות את זה.

כמה שעות לפני שעבדתי על השאלות "האפיות" האלו, במקרה יצא לי לראות תוכנית טלוויזיה על Yorkshire [המקום בו Byron גדל] ועל תרבות הויקינגים שלה, האם העיר וסיפורי הויקינגים השפיעו על הסיפורים שלך בצורה כלשהי?

עצם העובדה שבאתי מהאזור הזה באנגליה תמיד השפיעה עלי רבות. האזור הזה של "Jorvik-shire" הוא עשיר בהיסטוריה ומסורת תרבותית עתיקה. יש מספר טירות, הריסות ואתרים ארכיאולוגים ומעגלי סלעים מסביב לאזור, עם מספר רב של אתרים מעניינים מכל מיני תקופות, מימיהם של הבריטונים העתיקים, עד לפלישה הרומית, דרך התקופה האנגלו-סקסונית, עד לויקינגים וכו'. האזור הזה היה הממלכה של ה-Pecseatan (שכני הפסגות), ולהיות מוקף בהיסטוריה כזאת תמיד סיפקו לי השראה גדולה.

אם כבר דיברנו על ויקינגים ולהקות אפיות, איך תוכל להסביר שרוב הלהקות האלו מגיעות מפינלנד ולאו דווקא מאנגליה, שיש לה פולקלור מוכר גם כן?

בצורה מוזרה הרבה אנשים נשארו לא מודעים למורשת המיתולוגית של אנגליה והפולקלור. אלמנטים של הרבה תרבויות קדומות ומיתוסים שגשגו באנגליה, כשהמעניינים ביותר היו המסורת הפרוטו-קלטית העתיקה ומסורת עובדי האלילים האנגלו-סקסונית. לדוגמא, השבטים של "Engel-Land" עבדו אלים כמו Woden, Thunor, Tiw ו-Wayland, שהם השמות האנגליים הישנים לאלים הצפוניים. למעשה, הסופר טולקין רצה להחיות את העניין במיתוס האנגלי, שהיה צו עבורו ביצירת המיתולוגיה של הארץ-התיכונה. לדוגמא, רבים מהשמות, המילים והשפה של אנשי רוהן קיבלו השראה ישירות מהמקורות של התרבות האנגלו-סקסונית (לא הויקינגית).

אתה חושב שיש סיכוי לראות את הטרילוגיה השניה של Bal-Sagoth על הבמה, ואם כן, איך תהפוך את התחושות והקסם מאחורי המוזיקה שלכם להופעה חיה?

זה יהיה נהדר להציג הופעה של Bal-Sagoth בסקלה עצומה ואפית. המופע האידיאלי בשבילי ישלב הצגה על במה ענקית מאד, שתכלול פירוטכניקה רבה, לייזרים, מכונות של ערפל ושלג, צוות של ניצבים וכו'. אולי יום אחד המימון יהיה זמין לעשות הצגה שאפתנית שכזו. כמו כן, תמיד הרגשתי שכשלהקה מנגנת בהופעה, חלק מהקסם והמסתוריות שנמצאת באלבום נאבדת. לא משנה עד כמה המופע טוב, המעשה עצמו של לנגן בהופעה חיה מסיר את המסתורין של הלהקה ומביא אותה בחזרה לרמה שגרתית וחומרנית, אלה הן המגבלות בכל הופעה עתידית של Bal-Sagoth, אנשים יהיו צריכים להיות מרוצים מזה שאנחנו מנסים לנגן את החומר הכי טוב ומדויק שאפשר… בלי גימיקים, בלי קרקס, בלי שטויות.

קראתי שאתה מקשיב בעיקר ל-"דברים ישנים", כמו Celtic Frost, Emperor וכו'. מה אתה חושב על "טרנד הקאמבק" שהשפיע על הרבה להקות לאחרונה, כולל שתי אלו?

אם להקה מרגישה שיש לה באמת משהו אומנותי להציג, אז אני חושב שזה טוב שהיא חוזרת ומראה את זה למעריצים. במקרה של Celtic Frost ו-Emperor, אני באמת מצפה לשמוע את החומר החדש שלהן.

בתור חובב סרטים, גם אני נוהג להקשיב להרבה פסי-קול בין אלבומי המטאל שלי… רציתי לדעת אילו פסי-קול הם האהובים עליך ואם הייתה לך הזדמנות, איזה פס-קול היית עושה ולאיזה סרט?

פסי הקול האהובים עלי כוללים את שישית סרטי מלחמת הכוכבים, שר הטבעות, מלתעות, שודדי התיבה האבודה, קונאן הברברי, הטוב, הרע והמכוער, הנוסע השמיני, באטמן, סופרמן: הסרט, כוכב הקופים (המקורי), באטלסטאר גאלקטיקה (המקורי), זולו, אחרון המוהיקנים (הגרסה של 1990), רובוקופ, יאסון והארגונאווטים (המקורי), אות משמיים, גלדיאטור, החור השחור ורבים אחרים.

אם היינו יכולים ליצור פס-קול לסרט, זה היה בטח מעין סרט אפוס-היסטורי, מיתולוגי, פנטזיה או מדע-בדיוני, באופן אידיאלי. הדברים שלנו הם מאד מוסרטים, גם מבחינת המוזיקה וגם מבחינה לירית. גם הדרך שבה אנחנו מלחינים את החומר שלנו והשיטה שאנחנו מקליטים אותו היא מאד סימפונית בטבעה. כשמקליטים קלידים, אנחנו נקליט את מגוון הכלים המורכבים של התזמורת שכבה אחרי שכבה, כלי אחר כלי, משתמשים בטכנולוגית הסינתיסיזר המתקדמת הזמינה לנו. כך, אנחנו נקליט את חלקי המיתרים, כלי הנשיפה (גם מעץ!), הטימפני [סוג של תופים] והמקהלות כל אחד ביחידות ובנפרד, בדרך מאד סימפונית. זה חלק ממה שנותן לנו את סאונד התזמורת החזק והייחודי שלנו. אז, הנה לך, הדברים שלנו בעצם יכולים להתנגן ע"י התזמורת הסימפונית של לונדון.

ועכשיו, מה העתיד צופן עבור Bal-Sagoth? סיפורים חדשים? DVD? הקומיקס שהזכרת מקודם? בבקשה, ספר לנו הכל.

בהחלט יש מספיק חומר כדי להכין את ששת האלבומים הבאים ומעבר! למרות זאת, עדיין צריך לראות אם נגיע או לא להקליט את האלבומים הנותרים. בכלליות, אנחנו לא ממש נהנים להשתתף בתעשיית המוזיקה, מכיוון ששורצים בה יותר מדי חוסר-כבוד וישויות דקדקניות שלא ניתן לתת בהן אמון. כמובן שמעריצי הסיפורים יוכלו לקרוא הרפתקאות נוספות גם בפרוזות קצרות וגם בפורמט קומיקס בקרוב. אני כרגע עובד עם Martin Hanford על הנושאים לקומיקס, וכמה דוגמאות יחשפו בקרוב. ואם עדיין יש עניין מכמה חברות פיתוח תוכנה להפוך את הקונספט למשחק מחשב, אז בתקווה יהיו המון הזדמנויות עבור המעריצים לחוות את היקום של Bal-Sagoth בעתיד. בקשר ל-DVD… אנחנו לעולם לא נשחרר משהו בסגנון וידאו פרסומי, אבל אני כרגע אוסף חלק מהצילומים של סיבובי ההופעות הישנים שעשינו ב-1997 עם Dark Funeral ו-Emperor, אז אולי אני אשחרר את זה מתישהו.

לסיכום, תוכל לחלוק כמה מילים אחרונות עם המעריצים הלוחמים מישראל?

תודה על הראיון! המון תודה לכל המעריצים בישראל שקוראים את זה, אנחנו מאד מעריכים את התמיכה שלכם. אתם מוזמנים לבקר באתר הרשמי שלנו לחדשות ועדכונים עתידיים על הלהקה (בקרוב אנחנו נשדרג אותו לגמרי). אנחנו מקווים שתיהנו מהמסע האפל והמרגש שהוא "The Chthonic Chronicles"!… זו הדרך לכוכבים – Sic Itur Ad Astra!
|ENG|An Epic Adventure With Bal-Sagoth
By: Ofir Messer
Interview With: Byron Roberts (Vocals), Bal-Sagoth

England's Bal-Sagoth is a band which is necessarily the sum of its parts. Its music, a combination Epic Black Metal with orchestral leanings, would not be complete without the stories woven by the band's vocalist and lyrical mastermind – Byron Roberts, who, like the famed poet, injects the band's lyrics with an equal dose of imagination and horror. Bal-Sagoth's latest full length album, "The Chthonic Chronicles", is their 6th release, and as it seems, Byron has more than enough stories to easily complete further 6 albums. To find out more about the band's ongoing mythology, Byron the bard was kind enough to expand and explain.

Hello, I must admit it's been hard for me to write questions for you, since I don't know where to begin, but let's take it as a book, and start at the prologue, please tell us what is idea behind Bal-Sagoth?

The Bal-Sagoth concept was something which I dreamed up a long time ago… back in the 1980's. I wanted to form an extreme metal band which would create powerfully symphonic, bombastic and dark black/death metal, all entwined in a lyrical concept inspired by ancient myths, arcane legends, mythology and the occult, as well as pulp fantasy, horror and science-fiction. The idea was to create something very special, very unique and very baroque. I knew that keyboards would play an important role in the project, and they would be used to create a very symphonic and orchestral element to the music. The key to the whole undertaking was always intended to be the very complex and intricate lyrical mythos that would ultimately come to embody and define the band. And that, very briefly, was the idea behind Bal-Sagoth!

Apart from the Epic theme, Bal-Sagoth's general definition has been said to be a mixture of Death / Black metal, which I heard you are inspired from, but it is really hard to even compare your work to something that is known with these types of genres. What do you think makes Bal-Sagoth belong to the Metal world, and how would you define, if at all, your music?

Our sound and style is very complex. At its core it is definitely based on black metal, but of course we infuse our material with a great variety of other influences, such as classical music, and epic film soundtracks to name but two. We have always strived to be unique, and have worked to create our own unique style and sound based upon the whole fantasy/mythological thematic basis, with originality always of paramount importance. People often have difficulty classifying or describing our sound and style, so the term black metal is often the easiest and most suitable term of reference which can be used in relation to the band. At our core, we are still essentially a black metal band, and that will never, ever change. But of course we also offer much more than black metal, and take great delight in pushing the boundaries of the genre and transcending the limitations and recognized parameters of the style.

"The Chthonic Chronicles" is your latest release, which closes the story of Bal-Sagoth 2nd Trilogy. When you began working on your first album, did you ever think you would get this far with your stories and music?

Although the whole Bal-Sagoth lyrical mythos was planned out in advance and I knew (at least in theory) roughly what each album would be about, I never really figured we'd actually get to six albums. It's great that the support and interest of the fans has allowed us to carry on to this extent.

As I read through the lyrics of the new album you can see many references to previous albums or specific songs, as happened before with parts of the other albums. Are there any plans to work on a book, or anything else, which will take these stories and put them as they should, in the right order, or at least, in a big tale?

Yes, the whole saga of the lyrics is a vast and intricate thing. All the Bal-Sagoth lyrics are part of the same grand saga, a saga which encompasses the entire vista of creation from the beginnings of the universe to the cataclysmic end of all there is. They are tales of ancient kingdoms, epic battles, distant worlds, dark sorcery, diabolical demons, rogue gods, and incredible journeys beyond the parameters of humanity to spheres of existence unparalleled in the annals of the cosmos.

The lyrics are inspired by many things, including ancient myths and legends, arcane history, dreams, and a myriad other sources. The alternate-universe of the lyrics is a fantastic place teeming with dark and sublime wonders, a place complete with its own unique history, theology, geography, mythology and cosmology… a place of glorious carnage, epic adventure and unparalleled darkness. I've written many prose stories which take place in the lyrical world of Bal-Sagoth, and I'm also currently working on some Bal-Sagoth comic book ideas with our cover artist Martin Hanford!

The first mini comic stories will involve characters from the "Draconis Albionensis" song and also a tale featuring Zurra, a villainous character from the fourth album. Hopefully some previews of these graphic novels should be available at our official site relatively soon. Also, the newly expanded version of the Bal-Sagoth Glossary will be unveiled on the official site very soon. The new glossary is several times larger than the old one and provides entries from all six albums. The plan is that all this stuff should be published in some form at some point.

Can you tell us a short summery of the current Bal-Sagoth story until the beginning of your new release?

Well, the best thing would be for people to check out the "Chronology" on our official website. That gives a full history of the band all the way from the very beginning up to the release of our sixth album!

Five years have passed since your last album came out, do you think this long waiting time helped the band's popularity, or did you lose your momentum because of this?

Well, we never really worry about losing momentum, because we've always worked to our own schedule. We just do things at our own pace and to our own plan, and our material is so timeless that even a lengthy delay like five years does not have a detrimental effect. The Bal-Sagoth fans are very dedicated, they are devoted to true and enduring art, and are not interested in trends or transient superficial material. Also, it's always been important to me that Bal-Sagoth remains a very obscure and mysterious band… a band veiled in a shroud of secrecy and mystique.

As I learned, you can't approach Bal-Sagoth's music without having some knowledge about the stories behind it, in order to fully understand it. Do you think it is difficult to get people hooked or is it more helpful, as the nature of people is to get into stories better?

Well, essentially any Bal-Sagoth album can be enjoyed as a stand alone entity or as part of a greater overall saga if the listener truly wishes to experience the full Bal-Sagoth effect. However, like any multi-part work, there are many references on each album which only people familiar with the other releases in the canon will truly appreciate. Additionally, listeners can simply listen to any Bal-Sagoth album on a more casual level, without any knowledge of the stories, but this art has been crafted to be enjoyed as a cohesive whole, so obviously being familiar with and understanding the events of the narrative will enrich the overall experience.

I know you have been mainly influenced by H.P. Lovecraft (we'll get to him later) and Robert E. Howard, which created one of my favorite characters, Conan. As you told before, Bal-Sagoth's name came from his story called "The Gods of Bal-Sagoth"… But I would like to know, if there were any influences from the stories of Conan himself, or other stories which refer to that time before Atlantis sank?

Certainly, elements from all of Howard's wonderfully varied works have provided inspiration to me over the years, from his Conan stories, to the Cormac Mac Art and Bran Mak Morn tales, to the King Kull, Solomon Kane and Francis X. Gordon works, etc.

Howard was himself influenced by the great H.P. Lovecraft, who supposedly wrote the infamous "Necronomecon" which is known to be a great part of the metal culture, and specifically the black metal scene. Do you grasp this book, and all these stories, as fictional tales or do you find in them as true occult artifacts?

The Necronomicon which Lovecraft refers to in several of his stories is a clever literary invention. All existing works purported to be translations of the Necronomicon are also works of fiction. However, in creating the Necronomicon and his Cthulhu Mythos, Lovecraft drew his inspiration from real mythological and occult sources which go back thousands of years, such as Sumerian myth and various associated magical and occult traditions and texts.

Besides those two writers, do you find influences, or interest in more modern writers or even "simpler" Fantasy worlds, like the Lord of the Rings, Dragonlance, Forgotten Realms and so on?

To be honest, I don't really read a lot of fantasy, but I have always been a big fan of Tolkien and his Middle Earth stories. I also like some of the books by David Gemmell, who always tells a gripping and compelling story. His Druss saga is a particular favorite.

Back to Bal-Sagoth, I always wanted to know, why do you choose such long names for your songs?

My longer song titles have certainly gained myself and the band some notoriety, which is of course a good thing. There are fans out there who love the long song titles, and of course that tradition is something which I will always maintain. I have always used a combination of both long and short titles, and it is something which Bal-Sagoth is recognized for.

Bal-Sagoth is a band, although the lyrics are yours, can you explain how do you work as a group? How do you create a song and decide what music would basically fit in with the words?

The songs always start out as stories and lyrics; the concept and thematic essence of a piece always comes first. I always have the lyrics and stories planned out or fully written well in advance of the commencement of the music writing process. I generally present a synopsis of the events and a detailed directive concerning the kind of musical composition which is needed to Jonny so he knows what is needed with the music. Often there are meetings about the progress of the music, during which I invariably inform Jonny about the nature of the story, and what moods and atmospheres are ideally required, and what keyboard "special effects", if any, I think would be beneficial to the piece. He also unveils new pieces and compositions and musical ideas he's come up with. That's basically how this band works.

In the past 5 years there has been a growing interest in Fantasy in the metal world, with Epic themed bands that sing of battles and glory tales of old. What do you think about this and do you think Bal-Sagoth was affected by this in any way?

Well, I came up with the idea for the Bal-Sagoth fantasy universe many years ago, and we've been doing this stuff from the beginning, so the sudden fantasy resurgence in metal is something we just observe with a kind of detached apathy. It certainly hasn't affected us in any way, and we don't listen to any of the bands that are doing that kind of stuff.

A few hours before I worked on these "Epic Questions" I happened to see a program about Yorkshire and it's Viking Culture, did Yorkshire and the Viking stories inspire your Stories in any way?

The fact that I come from this area of England has always inspired me greatly. This area of Jorvik-shire is rich in history and ancient cultural traditions. There are numerous castles, ruins, archaeological sites and stone circles around the area, with an array of interesting sites spanning many periods from the time of the ancient Britons, to the Roman invasions, the Anglo-Saxon era, the Viking period, etc. This area was the realm of the Pecseatan (Peak Dwellers), and being surrounded by such history always provides great inspiration.

Speaking of the Vikings and Epic Themed Bands, how can you explain that most of these bands come from Finland and not from England which has similarly well known folklore tales?

Strangely, many people remain unaware of England's mythological heritage and folklore traditions. Elements of many ancient cultures and myth cycles thrive in England, most interestingly the ancient proto-Celtic and heathen Anglo-Saxon traditions. For instance the tribes of Engel-Land hailed to gods such as Woden, Thunor, Tiw and Wayland, which are the old English names for the northern gods. In fact, the author Tolkien wished to revive interest in English myth, which was one of his directives in crafting the Middle Earth mythology. For instance, many of the names, words and languages of the people of Rohan were directly drawn from Anglo-Saxon (not Viking) cultural sources.

Do you think there is a chance to see the 2nd Bal-Sagoth trilogy on stage, and if so, how would you transform the feeling and magic behind your music, to a live performance?

It would be great to present a Bal-Sagoth show on a grand and epic scale. My ideal show would involve a truly gigantic stage presentation, including multiple pyrotechnics, lasers, snow and fog machines, a cast of extras, etc. Perhaps one day the funds would become available to mount such an ambitious presentation. And yet, I have always felt that when a band plays live, some of the magic and the mystique which is contained on an album is generally lost. No matter how good the show is, the very act of playing live demystifies the band and brings them back down to a mundane and earthly level, such are the limitations of the technology and the very medium itself. So, for any future Bal-Sagoth gigs, people will just have to be satisfied with us just trying to play this stuff as accurately as possible… no gimmicks, no circus, no nonsense.

I read that you listen mainly to old stuff, like Celtic Frost, Emperor and so on. What do you think of this "comeback trend" that effected many bands, including those two?

If a band feels that they truly have something artistically valid to present, then I think it's great that they come back and show it to their fans. In the case of Celtic frost and Emperor, I'm really looking forward to hearing their new material.

As a movie freak myself, I tend to listen to many Soundtracks among my Metal CD's… I would like to know what are your favorite Soundtracks are and if you had the chance, what sort of Soundtrack would you make, and to which movies?

My favorite movie soundtracks include the Star Wars hexalogy, the Lord of the Rings, Jaws, Raiders of the Lost Ark, Conan the Barbarian, the Good, the Bad & the Ugly, Aliens, Batman, Superman The Movie, Planet of the Apes (original), Battlestar Galactica (original), Zulu, The Last of the Mohicans (1990's version), Robocop, Jason and the Argonauts (original), The Omen, Gladiator, The Black Hole, and many more.

If we were to create the soundtrack to a movie, it would have to be some kind of epic historical, mythological, fantasy or sci-fi film, ideally. Our stuff is very filmic, both musically and lyrically. Also, the way we score our material and the method by which we record it is very symphonic in nature. When recording the keyboards, we will record the various constituent orchestral instruments layer by layer, instrument by instrument, utilizing the advanced synthesizer technology available to us. Thus, we will record the brass parts, the string parts, the woodwind (!) and the timpani, and the choirs all individually and separately, in a very symphonic manner. This is part of what gives us our powerfully and uniquely orchestral sound. So, there you go, our stuff could actually be played by The London Symphony Orchestra.

And now, what does the future hold for Bal-Sagoth? New Stories? A DVD? The comic book on the works? Please, tell us everything.

Well, there is certainly enough material remaining to cover a further six albums and beyond! However, whether or not we ever get round to recording those albums remains to be seen. Generally, we don't really enjoy participating in the music industry, as there are too many dishonorable, pedantic and untrustworthy entities which infest it. And of course fans of the stories will be able to read additional adventures in both prose short-story and graphic novel format soon. I'm currently working with cover artist Martin Hanford on the graphic novel idea, and some previews should be circulating relatively soon. And there is still interest from various software development companies to turn the concept into a computer game, so there should hopefully be plenty of opportunity for fans to revisit the Bal-Sagoth universe in the future. As for a DVD… we'll never release a standard commercial style video, but I'm currently compiling some old tour footage from the tours we did in 1997 with Dark Funeral and Emperor, so I might release that footage sometime.

To surmise, please share with us some last words for the Israeli warrior fans.

Thanks for the interview! Many thanks to all the Bal-Sagoth fans in Israel who are reading this; we greatly appreciate your support. Check out our Website for news and features on the band (the site will soon be totally revamped and improved). We hope you enjoy the dark and thrilling ride which is "The Chthonic Chronicles"! Sic Itur Ad Astra! [This is the Way to the Stars]