מרואינת: Simone Simons, סולנית להקת Epica

כיום כבר כמעט ואין מי שלא שמע על Epica ההולנדית, שחוגגת כמעט 6 שנים להיווסדותה. מה שהחל כפרויקט של גיטריסט After Forever לשעבר, Mark Jansen, הפך במהרה ללהקה של ממש, שכיום נמצאת בראש הרשימה ביחד עם Nightwish ו-Within Temptation בכל הנוגע לסגנון המטאל הסימפוני, או מטאל המבוסס בין השאר על שירה נשית ועיבודים אפיים עשירים. מי שעומדת מאחורי הקול הנשי של הלהקה היא סולנית המצו-סופרן הצעירה Simone Simons. הבחורה לא רק נראית ושרה טוב, גם יש לה שכל וחוש הומור לא רע בכלל, מה שגורם לך לחשוב שאולי באמת נמצאה האישה המושלמת… אבל לא לשם כך נתכנסנו כאן, שכן Simone ביחד עם חברי להקתה עומדים להגיע לישראל בשנית, וזו סיבה מעולה להתעדכן איתה על האלבום האחרון והמוצלח The Divine Conspiracy, על המחלה שהחלימה ממנה, על החבר (לעזאזל!) ובכללי על השנה שעברה עליה. זה יהיה ארוך, אבל שווה את זה.

שלום סימון, אני מבין שאת לא גרה בהולנד יותר…

כן, אני גרה בגרמניה עם חבר שלי.

למה החלטת לעזוב את הולנד? זו ארץ מאד יפה.

החבר שלי הוא גרמני… רצינו לעבור לגור ביחד ובגלל שהוא גם מלמד, הוא העדיף להישאר בגרמניה, אבל אני גרה ממש קרוב לגבול ההולנדי. עברתי רק כ-30 ק"מ… אז אני גם גרה בעיר נפלאה בגרמניה ואני גם קרובה להולנד.

ובכן, אני רוצה להתחיל עם האלבום האחרון של Epica. עברה יותר משנה מאז ש-The Divine Conspiracy שוחרר… איך התגובות עליו באופן כללי ואיך הוא השפיע על הלהקה במהלך הזמן הזה?

זה היה האלבום הראשון שלנו עם חברת התקליטים החדשה [Nuclear Blast], אז חוץ מהמוזיקה, זה היה מעניין עבורנו בגלל שזו חברה ענקית, היא החתימה הרבה להקות טובות ויש לה ניסיון, אז היינו מאד שמחים להוציא את האלבום דרכה. The Divine Conspiracy הוא אלבום של Epica, אבל מעט שונה מהאחרים, בגלל שיש לנו מתופף שונה, השירים מעט חזקים יותר וזה גם אלבום קונספט. עשינו הרבה סיבובי הופעות כתמיכה לאלבום, היה לנו גם מזל רע בגלל שחליתי והיינו צריכים לקחת הפסקה, אבל באופן כללי, The Divine Conspiracy הוא צעד נוסף קדימה. אנחנו מאד שמחים להמשיך לגדול כלהקה, שהפופולאריות שלנו עדיין גדלה ושאנחנו זוכים למעריצים בכל העולם. אני חושבת שזה נהדר. אנחנו גם מאד שמחים לגבי לאלבום הבא, אנחנו עדיין מתקדמים במעלה הגבעה. כרגע אנחנו עובדים על האלבום החדש שהולך להיות, כמובן, גם מעט שונה מהאלבום האחרון שלנו. אנחנו רוצים לכלול כמה מרכיבים שונים כדי לשמור על הרעננות, אבל נשאר נאמנים לצליל של Epica.

עבר זמן מה מאז שעבדתם על האלבום הזה. מה את חושבת עליו עכשיו כשהוא כבר שקע בראש שלך? היית משנה משהו?

לכתוב אלבום זה תהליך מאד ארוך. אפשר לעבוד לנצח על השירים בגלל שתמיד יש משהו שתרצה לשנות אבל בשלב מסוים תצטרך להקליט אותם ואז הם גמורים, לא תוכל לשנות בהם כלום. אם תקשיב לשירים עם אוזניים רעננות שנה לאחר מכן, תחשוב "אה, זה היה יכול להיות ככה, או ככה" אבל זה בגלל שבתור מוזיקאי אתה מתבגר ומשתנה מעט (הסגנון האישי שלך) אז תמיד יש מה לשפר. אבל אני ממש אוהבת את האלבום, אני חושבת שיש שם שירים ממש טובים. הדבר היחיד שהייתי משנה זה את השיר הראשון "The Obsessive Devotion". הייתי רוצה שתהיה שם יותר שירה שלי בגלל שכשאנחנו פותחים איתו הופעה, אני מגיעה לשיר רק 3 בתים ופזמון ואז אני עוזבת את הבמה – זה מצב מעט מוזר והדבר היחיד שהייתי משנה. מלבד זאת, בחרנו לאלבום את השיר "Safeguard To Paradise" כבלדה, אבל היה גם מתחרה אחר בשם "Higher High" (שהופיע כשיר בונוס). היו 2 חברי להקה שאהבו את "Higher High" והיו 3 חברים שאהבו את "Safeguard To Paradise" אז הפסדתי בהתערבות [צוחקת] שזה יכנס לאלבום. אבל נראה לי שעשינו עבודה טובה.

נראה כי 2008 הייתה שנה מאד פעילה עבורך ובמיוחד עבור Epica… מכיוון שאנחנו קרובים לסיומה, הייתי רוצה לעבור על כמה אירועים שקרו במהלך הזמן הזה. ראשית, כמו שהזכרת מקודם, בתחילת השנה הודעת על כך שחלית ב-"נגיף בית-החולים" (או MRSA). תוכלי לספר לנו איך היה תהליך ההחלמה ואיך הייתה תגובת המעריצים והאנשים מסביבך למצבך?

חליתי עוד ב-2007, אני חושבת שזה התחיל בסביבות ספטמבר… עבדתי קשה מאד, היה עלינו מעט לחץ, כמו תמיד, ולא דאגתי לעצמי, אז קיבלתי את הזיהום הזה שיכול לפגוע במי שיש לו מערכת חיסון חלשה. למעשה אפשר לקבל מספר דברים מהנגיף הזה כמו אמוניה, או הרעלת דם וזה יכול להיות ממש רע. למזלי, זה לא היה כזה נורא עבורי, אבל זה היה סימן שהייתי צריכה להירגע. היה לנו סיבוב הופעות אירופאי ב-2007 וישר אחריו היינו צריכים להגיע לדרום אמריקה לעוד סיבוב, אבל נאלצנו לבטל בגלל שהייתי שוב בבית חולים. בדצמבר הרופאים עשו כמה בדיקות וגילו שיש בתוכי מעין בקטריה שבד"כ מקבלים בבית החולים, ושאני צריכה לצאת להפסקה כדי להיות חזקה שוב.

אי אפשר לקחת תרופות בשביל זה, צריך פשוט להירגע. כשאתה מופיע, מטייל ברחבי העולם ויש לך לוח זמנים לא קבוע זה לא ממש טוב לבריאות שלך, במיוחד לסולנים. צריך מאד להתאמץ כדי לטייל, לא לישון ואז לשיר – סולנים מאד פגיעים למחלות. אז נאלצנו לבטל כמה דברים לצערי, את סיבוב ההופעות בדרום אמריקה ואת סיבוב ההופעות באירופה שנקבע לפברואר. השנה התחילה מאד רע, היינו מאד עצובים ולא ידענו אם נוכל להמשיך להיות בדרכים. חיכינו שבועיים לפני סיבוב ההופעות האמריקאי לראות אם הרופא חושב שאני מוכנה או לא, אבל הוא אמר שלא, אז החלטנו שהלהקה בכל זאת תצא לסיבוב עם Amanda Somerville [מאמנת הקול של Simone], שהיא חברה מאד טובה שלנו, מכירה את כל השירים והייתה מעורבת באלבומים שלנו.

כמובן שזה לא היה כיף עבורי [צוחקת]… בגלל שהייתי בבית, חולה, הייתי צריכה לתת ללהקה ללכת וזה היה מאד קשה… זה עניין מאד גדול כי הלהקה היא כמו התינוק שלך ואז אתה צריך לוותר עליה… אבל עכשיו, אנחנו כמה חודשים לאחר מכן, בדצמבר, למעשה עברה שנה מאז ואני מרגישה נפלא! למדתי להקשיב לגוף שלי ולידע אנשים על המגבלות שלי. זה קשה כשאתה זמר, אתה לא יכול להישאר בבית או לקחת יום חופשי בגלל שאתה עובד עם קבוצה שלמה של אנשים, קבוצה שלמה סומכת עליך לקבל את המשכורת וגם יש לך הרבה מעריצים שאתה לא רוצה לאכזב.

למזלי המעריצים היו מאד נחמדים אלי… קיבלתי עשרות אימיילים מתוקים וזה מאד חיזק אותי. זה לא היה רק בגלל שרציתי להרגיש יותר טוב, זה היה גם שהרבה מעריצים אמרו לי כמה Epica חשובה להם, אז זה נתן לי מעט תחושה של חשיבות, שיש לי מסר ושאני צריכה להחלים. עכשיו עשינו סיבוב ההופעות בדרום אמריקה שהיה מאד מוצלח וסיבוב כהדליינרית באירופה עם הלהקה הפינית Amberian Dawn שגם הלך טוב. אני מאד שמחה שהשנה חזרה למסלולה וזו לא הייתה רק שנה רעה. ההתחלה הייתה לא טובה, אבל הסוף מעולה, ועכשיו יש לנו הופעה אחרונה בישראל שאנחנו מאד מצפים לה… ואז, הגיע הזמן לחג המולד! [צוחקת]…

מלבד השירה, הרבה אנשים מיחסים חלק מההצלחה של הלהקה גם על המראה שלך. מה את חושבת הייתה ההשפעה על הפופולאריות של Epica אם היית פחות מושכת?

ובכן… קודם כל הדבר הכי חשוב זה איך הלהקה נשמעת, כי היופי יעלם ביום מן הימים ואני מקווה שהקול שלי לא [צוחקת]… אבל כן, יש לך 2 צדדים ללהקה – המוזיקה (האלבומים) והצד החי (ההופעות), וחלק מההופעה זה גם להראות טוב, אז אני דואגת לעצמי, אני רוצה שלמעריצים יהיה משהו מעניין לראות במהלך ההופעה. אני אוהבת לעצב בגדים, לקנות, לשים איפור ולסדר שיער – אני ממש אוהבת את כל זה (טוב, אני אישה ואני מניחה שכל הנשים ככה). זו מאד מחמיא שאני נראית טוב, אבל יש אנשים שמעריכים את זה יותר מאשר את המוזיקה. עבורי זה חשוב שאנשים יאהבו את המוזיקה ולא יראו בי כסמל סקס או משהו בגלל שיש בי יותר מזה, יש לי שכל! [צוחקת]… אני לא רק ציצים ותחת… [צוחקת]…

בנושא אחר, Epica חגגה 5 שנים ליציאה של האלבום הראשון, The Phantom Agony, עם כמה הופעות מיוחדות. אתם מתכננים לשחרר איזה משהו מאותן הופעות או שפשוט רציתם לתת למעריצים שלכם סיבה לחגוג?

אלו היו רק כמה הופעות מיוחדות… אנחנו עובדים עכשיו על ה-"Classical Conspiracy" שעשינו ביוני האחרון בהונגריה, אנחנו נשחרר דיסק Live מההופעה הזו מכיוון שהיא הייתה מאד מיוחדת עם תזמורת ומקהלה, וגם ניגנו כמה שירים קלאסיים.

אם כבר הזכרת את מופע ה-"Classical Conspiracy", מה תוכלי לספר לנו עליו?

יצרנו קשר עם המארגן שנה שעברה, בסיבוב ההופעות עם Sonata Arctica, הוא בא להופעה שלנו בהונגריה. אני חושבת שהוא היה כבר בקשר עם Mark [גיטריסט \ כותב השירים של Epica] לפני כן, אבל זו הייתה הפעם הראשונה שפגשתי אותו. הוא הביא לנו קצת חומר של Therion, שהשתתפה במהדורה הראשונה של המופע הקלאסי עם נגני מטאל, וחשבנו שזו הזדמנות מצוינת לנגן Epica בצורה מלאה, כי מעולם לא עשינו זאת. פעם הייתה לנו הזדמנות לנגן עם תזמורת, אבל העלות לטייל עם תזמורת שלמה הייתה גדולה מדי. ההופעה הזו הייתה משהו מיוחד בגלל שניגנו גם כמה שירים קלאסיים בצורה מטאלית, וגם שרתי בכמה קטעים קלאסיים. אני חושבת שהצד הסימפוני של Epica ממש בלט וזו הייתה הרגשה קסומה לשמוע את כל הפרטים הקטנים ולראות איך המוזיקה נוצרה באותו הרגע.

הגענו להונגריה כשבוע לפני כן, עשינו חזרות וראיונות עם העיתונות, גם צפינו במופע הפתיחה של הפסטיבל הקלאסי בהונגריה. זה היה גם תהליך למידה נפלא על איך לעבוד עם תזמורת בגלל שזה מאד שונה מעבודה רק עם להקה. אנחנו תמיד משתמשים במטרונום כשאנחנו מנגנים כדי שנוכל להיות מדויקים, אבל עם התזמורת, הכל זז כל-כך מהר שזה כמעט בלתי אפשר לנגן בזמן. בדרך כלל יש לחברי הלהקה את החלק הסימפוני של השירים באוזניה ואנחנו מופיעים ככה, אבל עכשיו זה לא היה ושמענו תזמורת אמיתית מנגנת – כמובן שהם טעו פה ושם, אז זה היה מעט מלחיץ… אבל כל העבודה הרבה השתלמה. היו לנו חברים שהגיעו להונגריה מכל רחבי אירופה כדי לצפות בהופעה ואני מקווה שאלבום ה-Live יצא טוב, אנחנו עובדים על העיצוב שלו ברגעים אלו…

ההופעה תצא רק בתור אלבום או גם כ-DVD?

רק בתור אלבום… לא היה לנו זמן לארגן צוות צילום בזמן כל-כך קצר, אז החלטנו לעבוד רק על הדיסק.

לפני כחודש וחצי עשיתם גם כמה הופעות מיוחדות עם פירוטכניקה בהולנד. איך היה לעבוד על המופעים האלה? הייתם צריכים לקחת אילו אמצעי זהירות על הבמה?

כן, לטכנאי הפירוטכניקה היו אורות כחולים על הבמה ובערך 10 דקות לפני שהוא הפעיל את האש היינו רואים את האורות מהבהבים כמו אזעקה, אז קיבלנו אזהרה שהולכת לצאת אש. כמובן שלפני ההופעה אנחנו יודעים אילו שירים ישלבו אש ובאיזה חלק, אבל כשאנחנו על הבמה ובתוך הרגע לפעמים אנחנו שוכחים [צוחקת] שאש עומדת לצאת מהצינורות אז האורות הם תמיד אזהרה טובה. כמו כן הטכנאי שלנו תמיד צופה בלהקה ואם הוא מבחין שלא ראינו שהולכת לצאת אש הוא לא יורה אותה, הוא לא לוחץ על הכפתור… לא הייתה תקרית Metallica… [צוחקת]…

אף אחד לא יצא עם כוויות או משהו?

לא… [צוחקת]… למזלנו לא!

חוץ מ-Epica, במהלך השנה עשית גם כמה הופעות אורח עם להקת Kamelot על הבמה והשתתפת במספר פרוייקטים כמו האלבום של Sons Of Seasons ובאופרת המטאל Equilibrio ביחד עם להקת Xystus. מה תוכלי לספר לנו על שיתופי הפעולה האלו?

עם Sons Of Seasons זה מאד קל כי Oliver Paltoai [הקלידן של Kamelot] הוא החבר שלי [צוחקת]… אז אני מאד מעורבת עם כל הפרויקט בגלל שאני מקשיבה למוזיקה כל יום ואני עובדת איתו על זה לפעמים. אני עוזרת להם, מצלמת תמונות ועושה עבודת פרומושן כי אני חושבת שהמוזיקה שלהם נהדרת. זו הלהקה הראשונה של Oliver, להקה משלו. כשהוא ניגן עם Circle II Circle , Doro ו-Kamelot זה תמיד היה בתור חבר להקה וזו לא הייתה המוזיקה שלו, למרות שהוא גם כתב ללהקות האחרות, אבל Sons Of Seasons זה ממש שלו. אני מאד גאה בלהקה ואני שמחה שיוצא לי לעבוד איתו על כמה שירים ולקחת חלק בכל תהליך היצירה. אני חושבת שזה נהדר ליצור להקה. Epica קיימת כבר מספר שנים, אבל זה משהו רענן, ונחמד לראות איך זה מתפתח. בתקווה האלבום יצא מתישהו במהלך חודש מרץ בשנה הבאה והם יעשו מספר הופעות בהולנד, גרמניה ובלגיה. אני הולכת להגיע לשם גם להתארח בכמה שירים…

Equilibrio, או כמו שהם אומרים, אופרת הרוק \ מטאל… קודם כל הקלטנו את האלבום, ששוחרר בסוף הקיץ, והמחזה עצמו התקיים בחודש יולי. היו לנו 5 הופעות ברציפות בתיאטרון מאד נחמד באוטרכט [הולנד] וזה היה מאד מוצלח. 2 ההופעות האחרונות הוקלטו, ה-DVD ישוחרר במהלך חודש ינואר וגם הולכת להיות הופעה מיוחדת עם Xystus. זה גם היה משהו מאד שונה מ-Epica בגלל שהייתי צריכה לשחק על הבמה ולא הייתי בטוחה שאני מסוגלת לכך. תחשוב על זה, שחקני מחזות זמר אמיתיים למדו 4 שנים כדי לעשות את זה, אנחנו היינו 3 מוזיקאי רוק – George Oosthoek מלהקת Orphanage לשעבר, Bas Dolmans הסולן של Xystus ואני – שהיה להם אפס ניסיון על הבמה (בכל הנוגע לתאטרון ולמשחק) והיו לנו שבועיים לקחת כמה קורסים למשחק ושירה כדי ללמוד איך לעשות את זה.

היו איתנו גם שני שחקנים, שהם כוכבים מאד גדולים בסצנת מחזות הזמר והם עזרו לנו פה ושם, היה להם ניסיון רב. לקח לי קצת זמן עד שנכנסתי לסיפור וממש שיחקתי. רק בהופעה האחרונה, החמישית (עשינו 5 הופעות תוך 4 ימים) הרגשתי כאילו אני כבר לא עצמי ושאני ממש הדמות הזו. אז לקח לי קצת זמן להיכנס לזה אבל אני חושב שהפרוייקט היה מאד מוצלח. כולם עבדו מאד קשה כדי לעשות אותו בזמן כה קצר וקיבלנו רק תגובות טובות בגלל שהרבה אנשים לא ציפו שזה יהיה כל-כך מקצועי או הפקה כל-כך גדולה. מאד שמחתי לקחת בזה חלק וכמובן, למדתי המון. עכשיו נראה מה יגיע בעתיד [צוחקת]…

איך את מוצאת זמן עם Epica וכל הפרוייקטים האחרים שלך? את עובדת על משהו נוסף כרגע?

עכשיו אנחנו עובדים על האלבום החדש של Epica ואני עדיין עובדת עם Sons Of Seasons וכמה הופעות אורח. עם Epica תמיד יש לנו תקופה עמוסה ואז יש לנו תקופה שאין לנו יותר מדי מה לעשות בה, אז זה נותן לנו זמן ומקום לפרוייקטים אחרים. לדוגמה, כשהקלטתי שיר ל-Kamelot זה לקח לי רק יום אחד, כמו כן גם ל-Primal Fear ו-Ayreon… כל פרוייקט כזה לוקח בערך יום אחד… כמובן שאני צריכה ללמוד את השירים מראש, אבל אני יכולה לעשות את זה גם בבית. עדיין יש לי זמן לעשות דברים אחרים שאני אוהבת, זה לא שלוח הזמנים שלי כל-כך עמוס, אפשר להסתדר עם הכל.

מכיוון שאנחנו לקראת סוף שנת 2008, תוכלי להיזכר בכמה מאלבומי המטאל האהובים עלייך השנה? יש משהו מיוחד שהקשבת לו?

אני מעריצה מאד גדולה של Opeth ואני ממש אוהבת את האלבום החדש שלהם, Watershed. תכננתי ללכת להופעה שלהם בקלן [גרמניה] ב-10 לדצמבר אבל אנחנו טסים לישראל אז אני אצטרך לומר ל-Mikael Åkerfeldt [סולן Opeth] שאני לא מגיעה, זו הייתה אמורה להיות הפעם הראשונה שאני ממש רואה אותם בהופעה. הייתה לי הזדמנות לראות אותם בפסטיבל Wacken כשהייתי שם עם Kamelot אבל מזג האוויר היה רע והייתי צריכה להיזהר לא חלות אז הייתי צריכה לחזור למלון… אני מקשיבה גם למוזיקה אחרת, לא מטאל… קניתי את הפס-קול של הסרט הצרפתי "אמלי" במהלך סיבוב ההופעות האירופאי. כשעשינו סשן חתימות בחנות דיסקים יכלנו לבחור משם דיסק ואני לקחתי את זה… אני גם אוהבת את Katy Perry [צוחקת]… שזה סוג של מוזיקה פופ…

אל תדאגי! אני לא אשרוף אותך על המוקד…

[צוחקת]… אני גם אוהבת את Eva Cassidy שלא נמצאת בחיים, אבל הקליטה כמה קאברים מעולים. יש לי עוד הרבה אלבומים… אה, קניתי את האלבום החדש של Guns N' Roses, זו מתנת חג מולד ל-Oliver, אז אני עדיין לא יכולה לומר על זה שום דבר.

אני לא אספר לו!

או, הוא יודע שהוא הולך לקבל את זה! [צוחקת]… שמעתי שיש אנשים שאוהבים את האלבום ויש שלא בגלל שזה לא ממש אלבום של Guns N' Roses, זה רק Axl…

כן, גם אני אקשיב לאלבום בעוד חודש או משהו כי עכשיו כל הבאז נכנס לראש וקשה באמת להחליט אם זה טוב או לא.

כן, זה נכון, אתה צריך להקשיב לזה בעצמך ואז להחליט.

טוב עכשיו נגיע לסיבה העיקרית מאחורי הראיון, הביקור הקרוב שלכם בישראל. קודם כל, מה תוכלי לספר לנו על החוויה שלך מהפעם האחרונה שהייתם פה?

אני חושבת שהיינו שם ב-2005… או 2006…

כן, זה היה ב-2006…

זה גם היה במהלך דצמבר, לא?

אני חושב שזה היה לקראת סוף מאי [למעשה זה היה בתחילת יוני, אבל לא זכרתי גם]…

אה אוקי, אני מעט מבולבלת [צוחקת]… זה מה שקורה כשאתה עושה סיבובי הופעות בכל העולם, אתה מאבד תחושה של זמן. אז כן, היינו בתל-אביב וגם היה לנו יום חופשי, הלכנו לחוף ונשרפתי כמובן [צוחקת] כי שכחתי לשים קרם נגד שיזוף. טיילנו קצת וניסיתי איזה משקה ישראלי עם סוג של סודה, מנטה ולימון, אני לא יודעת אם יש לזה שם, אבל אהבתי את זה. ההופעה עצמה הייתה מדהימה, זו הייתה הפעם הראשונה שלנו בישראל וזה היה רועש… הקהל צעק כל-כך חזק שלא יכלתי לשמוע את הקול של עצמי, יכלתי לתת את המיקרופון למישהו בקהל והוא היה ממשיך את שאר ההופעה. הייתה אנרגיה מעולה, היה מאד חם, מאד דביק ושטוף זעה, אבל כן, אני ממש מצפה לחזור. אני חושבת שעדיין יש לכם מזג אוויר טוב שם?

כן, השמש עדיין זורחת… מוזר, אבל אני מניח שלא תתנגדו.

[צוחקת]… מעולה!

יש לכם אילו תוכניות לטייל במהלך הביקור הקרוב?

אנחנו טסים ביום שלפני, אני חושבת שנגיע באמצע היום, אבל אנהיה עייפים כי אנחנו צריכים להיות בשדה התעופה ב-4 בבוקר. אחרי ההופעה נצטרך לעזוב ממש מוקדם בבוקר ונגיע בערב בחזרה לבית. אין לנו יותר מדי זמן לטייל, אנחנו נהיה עייפים מהטיסה, אבל אולי, נראה… אם יהיה לי זמן ומזג האוויר יהיה נוח אז כמובן שאני אשמח לצאת לטייל ולקחת כמה תמונות.

למה נוכל לצפות ולא לצפות לשמוע בהופעה? יש לכם הפתעות שאת מוכנה לקלקל לנו?

[צוחקת] אז זו לא תהיה הפתעה! אנחנו ננגן כמה שירים ישנים… לא נעשה רק דברים מהאלבום האחרון, נשלב בין כל 3 האלבומים… אולי אפילו ננגן שיר אחד מה-"Classical Conspiracy"…

חוץ מהופעות, מה התוכניות של Epica לשנת 2009?

בתקווה במהלך ינואר נתחיל להקליט את האלבום הבא שלנו. אישרנו השתתפות גם בכמה פסטיבלי מטאל מגניבים במהלך הקיץ. לא יהיו לנו הרבה הופעות לפני שהאלבום החדש ישוחרר – אולי נעשה כמה פה ושם כדי לנגן כמה שירים חדשים, אבל אני מניחה שסיבוב ההופעות האמיתי יחל לקראת הסתיו בשנה הבאה. בנתיים ניקח הכל בקלות ונוודא שאנחנו כותבים אלבום יותר טוב מאשר The Divine Conspiracy. יש לנו גם חיים פרטיים, Mark מגיע הרבה לאמריקה כי יש לו שם חברה – גם זה גוזל זמן [צוחקת]… אז ב-2009 אנחנו נתמקד באלבום החדש ובחיים הפרטיים שלנו.

בבקשה תסבירי לכל מי שעדיין לא החליט למה כדאי להגיע לראות אתכם בשבוע הבא ומה יקרה אם לא?

[צוחקת]… אם מישהו לא יגיע אני אבעט לו בתחת! [צוחקת]… אני מקווה שכולם יגיעו בגלל שעכשיו תוכלו גם לשמוע שירים מתוך The Divine Conspiracy… זו הולכת להיות הופעה מאד אנרגטית, זו ההופעה האחרונה שלנו לשנה וזה יהיה נהדר לחגוג אותה עם המעריצים שלנו מישראל… ואז לכולנו יהיה חג מולד שמח [צוחקת]…

…את צריכה לומר "חנוכה שמח" במקום!

חנוכה שמח! כן! אני צריכה להתאמן על זה… [צוחקת]…

לסיום, תוכלי לשלוח איזה מסר נחמד למעריצים שלכם?

אני מקווה שכולכם מחכים בסבלנות לאלבום החדש שלנו, הוא הולך להיות מעולה. זה נהדר שאנשים תומכים ב-Epica, אפילו בימים הרעים כמו בתחילת השנה… כל-כך הרבה אנשים היו נחמדים וגם המעריצים שלנו מישראל. אני חושבת שזה נהדר שיש לנו הזדמנות להגיע לישראל, לפגוש תרבות שונה, את המעריצים שלנו, ובכללי לטייל בכל העולם ולנגן את השירים שלנו. תודה לכולם, אני מקווה לראות אתכם שוב בהופעה שלנו!
|ENG|Epica – Conspiracy In Israel
By: Ofir Messer
Interview With: Simone Simons (Vocals), Epica

There are very few people today that are not aware of Holland's Epica, currently celebrating about 6 years to its formation. What started as a project by ex-After Forever guitarist Mark Jansen has turned into a real band, currently on top of the list in the Symphonic Metal genre, alongside such bands as Nightwish and Within Temptation. The woman behind the band's female voice is the young and excellent mezzo-soprano singer Simone Simons. Not only good looking and an amazing vocalist, but also an intelligent and very funny individual, which leads me to think she just might be the perfect woman… But that is not why we are gathered here, since Simone and her band members are coming to Israel once more, and that's a good reason to get updated about their last album, The Divine Conspiracy, the disease she recently recovered from, her boyfriend (Damn!) and just generally on what has been a long year for her.

Hello Simone, I understand you don't live in Holland anymore…

Yeah, I live in Germany with my boyfriend.

Why did you decide to leave Holland? It's such a beautiful country.

Well my boyfriend is German… we wanted to move in together, and because he's also teaching he would prefer to stay in Germany, but I live very close to the Dutch border. I moved only 30km away… so I also live in a beautiful town in Germany and I'm very close to Holland anyway.

Well, I want to start with your latest album. It's been more than a year since "The Divine Conspiracy" was released… what is the overall response on the album and how it affected the band during this time?

This was our first CD with a new record company [Nuclear Blast], so aside from the music it was a little bit interesting for us, because it's a big record company, they sign many good bands and they have experience, so we were very happy to have our new album with such great record company. "The Divine Conspiracy" is an Epica album but a little bit different than the others because we have a different drummer, the songs are little bit harder and it's also a concept album.

We have done many tours to support it, we also had some bad luck because I got very sick so we had to little break as a band but overall "The Divine Conspiracy" is another step forward. We are very happy that we are still growing as a band, our popularity is also still growing and we are gaining fans all over the world. I think that's great. We can be very happy with the result of the new [upcoming] album, and that we're still going up the hill. Right now we are busy working on the new album which is going to be, of course, also a little bit more different than the last album. We want to include some different elements to keep it fresh but we will stay true to the Epica sound.

It has been some time since you worked on this album. What do you think about it now that it already sunk in your head? Would you change anything?

Writing an album is a very long process. You can work forever on the songs, because there's always things you would like to change but at some point you have to record them and then they are done, so you can't change anything about it. If you listen to it with fresh ears, like a year later, you think "Ah, that could have been this and this could be that" but that's because as musician you're also growing and you're changing a little bit (your personal style) so you always think that things can go better. But I really love the album I think there are some really good songs on it.

The only thing which I would do different is the first song "The Obsessive Devotion". I would have more of my singing on it because when we do a live show we always start with that song, I sing only 3 verses and a chorus, and then I leave the stage, which is a little bit weird situation. So that is actually the only thing which I would do different. Other than that, for the album we had chosen the song "Safeguard To Paradise" as a ballad, but there was also another contestant called "Higher High" (which became a bonus track). There were 2 band members who liked "Higher High" and 3 who liked "Safeguard To Paradise"… So I lost the bet [Laughs] to have it on the album. But besides that I think we did a good job on it.

It seems 2008 has been a busy year for you and especially for Epica… since we're nearing its end I want to go through some of this year's events. First, like you mentioned earlier, at the beginning of the year you announced that you were in infected with MRSA. Can you tell us how the recovery process was for you and what was the reaction of the fans and the people around you to your condition?

I was already sick in 2007, I think it started around September… I've been working too hard, we had a little bit stress, like always, and I wasn't taking good care of myself so I got this infection which you can get if you have a very low immune system. You can actually get various things from it like ammonia, blood poisoning and it can go really bad. Luckily it was not that bad for me, but it was a sign that I had to take it easy. We had a European tour in 2007 as well and right after we would have gone to do the South American tour but we had to cancel because I was at the hospital again. The doctors ran some tests again in December and they found out that I had this kind of bacteria which you get at the Hospital, and that I had to take a break to be stronger again.

You can't take any medication for that, you just have to take it easy. Doing shows, traveling around the world and having an irregular working schedule is not really good for your health, especially for singers. It such a strain to travel, don't sleep enough and then sing – singers are very vulnerable to get sick. We had to cancel some stuff unfortunately, the South American tour, and European tour in February. The year started very bad, we were all very sad and we didn't know if we would get back on the road.

We waited two weeks before the North American tour to see if the doctor would say if I'm ready or not, but he said I was not, and we all decided that the band should go and tour with Amanda [Sommerville, vocal-coach for Simone], which is a very good friend of us, knows all our songs and have been involved with our records. Of course it was not nice for me [Laughs]… Because I was home, sick, and I had to let the band go, which is very hard thing to do… it's really a big issue that your band is little bit like your baby and you have to give away…

But now, we are couple of months later, in December, and actually a year have passed and I'm feeling great! I have learned to listen to my body and let people know where my boundaries are. That's hard when you're a singer, you can't just stay home and take a day off because it's a whole group you're working with, a whole group depending on you to get its salary and you have a lot of fans which you don't want to disappoint. Luckily the fans have been really kind to me… I received numerous of very sweet emails and that has given me also a lot of strength. It was not that I just wanted to get better, it was also that so many fans told me that Epica meant so much for them, so it gave me a little bit of feeling of importance, that I have a message, and that I had to get better.

We have now done the South American tour which was really successful and the European headlining tour with a Finnish band called Amberian Dawn – it was also very successful. I'm very happy that this year finally got back on track and it was not only a bad year. The start was not so good but the ending was great, and now we have one last show in Israel, we're looking forward to that too… and then its Christmas time! [Laughs]…

A lot of people attribute some of the band's success to both your voice and looks. How much of an influence on the band's popularity would it have if you were not that attractive?

Well… First of all the most important is the sound of the band, because beauty will fade one day, and I hope my voice won't [Laughs]… But, yeah, you have two aspects of the band – the music (the CD's) and then the live side of it (the show), and part of the show is also that it has to look nice, so I take good care of myself, I make sure that the fans have something to look at during the show. I love to design cloths, to shop, put makeup, and do my hair – all that stuff I really like (Well, I'm a woman so I guess all women like that). It's a compliment that I have good looks, but there are some people who value that more than the music. For me it's important that they would like the music and not see me as some sex symbol or something, because I have more than that, I also have brain! [Laughs]… I don't have just tits and an ass… [Laughs]…

On other subject, Epica celebrated 5 years for the "The Phantom Agony" album with some special shows. Do you plan to release anything from these shows or you just wanted to give your loyal fans a celebration?

There were just these special shows… We are now working on the "Classical Conspiracy" that we did in June in Hungary. We're releasing a live CD from that show, because that was something really special with an orchestra and a choir, and we played also some classical songs.

Speaking of the "Classical Conspiracy" concert, what can you tell us about it?

We've got in contact with the organizer last year, on the Sonata Arctica tour; he came to our show in Hungary. I think he already had some contact with Mark [Jansen, guitar / song-writer] before, but that's when I met him. He brought us some material from Therion, which was the first edition of a classical show with metal musicians, and we thought it was a great opportunity to finally play Epica fully live because we never did that before. We once had the opportunity to play with an orchestra, but the cost for the band to travel around with a full orchestra and a full choir was too much.

This was something extra special because we also played some classical songs in a metal design and I also sang some classical song. I think that the classical side of Epica was really emphasized, and it was a magical feeling to hear all those little details and to see that the music was really created at that moment. We were in Hungary a week before the show, so we rehearsed every day, and did some interviews with the press; we also watched the opening of this classical festival in Hungary.

It also was a great learning process to work with an orchestra because it was totally different than when we play only with the band. We always have a metronome running when we are playing so we can play very tight, but with the orchestra, it's moving so much so it's almost impossible to have them play on time. Normally the band members have the orchestration of the CD in their ears and we play with that, but now that was gone and we heard a real orchestra playing – of course they make little mistakes here and there, so that was a little bit insecure… But all the hard work was definitely worth it. We had friends that came from all over Europe, traveling down to Hungary to see it, and I hope the live CD will turn out great, we're working on the design of the album right now….

Would it be released only as an album or also as DVD?

Only as an album… we didn't have any time to organize film crew in such short time span so we decided just to make a CD out of it.

Just a month and half ago Epica also did special pyrotechnic shows at Holland. How was working on these concerts? Did you take any special precautions while on stage?

Yes, the pyro-technician has some little blue lights in the front of stage and about ten seconds before he's about to shot the fire, we see the lights going on like a siren, so we are warned that there's going to be a fire. Of course before the show we know which songs are going to have pyro, and on which part, but when you're on stage, when you're in the moment, you sometimes forget [Laughs] that the fire might come out of the pipes so the blue lights are always a great warning. Also, the pyro-technician is always watching the band, and if he notice that we don't recognize that there's going to be fire coming out, he is not shooting, he's not pressing the button… So there's no Metallica accident [Laughs]…

No one got scorching marks or anything?

No… [Laughs]… luckily not!

Besides Epica, over the year you have done some guest appearances with Kamelot on stage and participated in numerous projects, such as Sons Of Seasons, and the "Equilibrio Metal Opera", alongside the band Xystus. What can you tell us about these collaborations?

On Sons Of Seasons it's very easy because Oliver [Palotai, Keyboard player of Kamelot] is my boyfriend [Laughs]… so I am very involved with the whole project, I hear the music every day and I work with him on it a little bit. I help them out, I make photos for the band and I do some promotion because I think the music is great – it's his [Oliver's] first band, his own band. When he played with other bands like Kamelot, Doro, Circle II Circle, he was always a band member and it was not his music, even though he also wrote for the other bands, but Sons Of Seasons is really his thing.

I'm very proud of it and I'm very happy I can work with him on some songs and be part of the whole creating process. I think its something great to create a band. Epica is running for some years now, but this is something fresh and it's nice to see how it's evolving. Hopefully the album will be released somewhere in March next year, and they will do some shows in Holland, Germany and Belgium. I'm going to be there as well to do some guest performances…

With "Equilibrio", the Metal / Rock opera as they say… First of all we recorded the CD, which was released at the end of the summer, and the musical was in July. We had five shows in a row in a very nice theater in Utrecht [Holland] and it was very successful. Last two shows have been recorded, the DVD will be released in January and there's also going to be special show with Xystus. It has also been something completely different than Epica because I had to act on stage and I wasn't sure if I was up to do that.

If you think about it, real musical artists have to study for 4 years in order to do that, and we were 3 rock musicians – George Oosthoek from Orphanage, the singer of Xystus, Bas Dolmans, and me – who had zero experience on stage (when it comes to theater and acting) so we had 2 weeks time to take little acting courses and singing lessons to get it done. We also had two actors, which are really big stars in the musical scene so they helped us out here and there, they had much experience.

For me it took a while to get into the story and to really act at the end. Only on the very last show, the fifth show (we did 5 shows in 4 days), I felt really as if I was not myself anymore and I was really that character. So it took a little while for me to get into it, but I still think that the whole project was really successful. Everyone worked really hard to get it all done in such a short time, and we've only had good responses because many people did not expect it to be so professional and such a big production. I was very happy to be a part of it, and of course I learned a lot. Now let's see what will come in the future [Laughs]…

How do you find time with Epica and all the other projects? Are you working on anything else right now?

Now we are working on the new Epica album, and I'm still working with Sons Of Seasons and some guest projects. With Epica we always have a busy period and then we have a period where we don't have so much to do so that leaves some time and space for other projects. For example, when I recorded a song for Kamelot I've done it in a day, also for Primal Fear and Ayreon… for every project it only takes about one day… Of course I have to study the songs in advance, but I can do that at home. I still have a lot of time to do other things that I love. It's not that my schedule is super full, its all manageable.

Since we're near the end of 2008, can you recall over your favorite metal albums of the year? Anything special you listened to?

I have to say I'm a very big fan of Opeth, so I really love their new CD, Watershed. I was planning to go the show they have in Cologne [Germany] on the 10th of December, but we are flying to Israel, so I got to tell Mikael [Åkerfeldt, vocalist of Opeth] I'm not coming, It would have been the first time I would see them live. I had the chance to see them in Wacken when I was there with Kamelot, but it was such a bad weather, I had to be careful not to get sick, so I had to go back to the hotel… I'm also listening to other music, not metal music… I bought the Soundtrack of a French movie called "Amelie" during the European tour. When we did a signing session in a record store, we could pick up a CD so I took that. I have to say I also like Katy Perry [Laughs]… which is like pop music…

It's ok! I won't burn you at the stakes…

[Laughs]… I like Eva Cassidy, who is not alive anymore, but she recorded very great covers… I have many more CDs… Ah, I bought the new CD of Guns N' Roses, Chinese Democracy – that's a Christmas present for Oliver so I can't say anything about that yet.

I wont tell him!

Oh, he knows he's going to get it! [Laughs]… I heard some people like the CD and some don't because it's not really Guns N' Roses, its just Axl…

Yeah, I will listen to it in a month or so because now with all the buzz that gets into your head it's hard to decide on if it's good or not.

Yeah, that's true, you got to listen to it yourself and make up your own mind about it.

Now let's get to the real reason behind this interview, your upcoming visit to Israel. First, what can you tell us about your experience from the last time you were here?

I think I was there in 2005… or 2006…

Yeah, it was 2006…

Wasn't it also sometime during December?

I think it was around the end of May [Actually it was at the beginning of June]…

Ah ok, I'm a little bit confused [Laughs]… That's what you get if you tour around the world, you just lose track of time. So yeah, we went to Tel-Aviv, and we also had one off-day, we went to the beach and I got sun-burned of course [Laughs] because I forgot my sun lotion. We walked around a little bit and I had this Israeli drink which is like some kind of Soda with Peppermint and Lemon, I don't know if it has a name, but I really liked it.

The show itself was amazing, it was our first time in Israel and it was loud! the crowd was screaming so loud I couldn't hear my own voice, I could've just give the microphone to one of the people in audience and they could fill out the show. We had great energy, it was very warm, very sticky and sweaty, but yeah, I'm really looking forward to go back. I believe you still have a good weather down there?

Yeah, the sun is still shining…. Weird, but I guess it's Ok for you guys…

[Laughs]… Great!

Do you have any special tourist plans for your upcoming visit?

We fly on the day before, I think we arrive in the middle of the day, but we're going to be tired because we have to be at the airport at 4 in the morning. Then we have the show, and on the day after we leave quite early in the morning and arrive late at the evening back to Germany. We don't have so much time to go sight seeing, we will be tired of the flying, but maybe, we'll see… if I have time and the weather is nice then of course I would love to walk around and take some photos.

What can we expect and not expect to hear at the concert? Any special surprises you're willing to spoil for us?

[Laughs] Then it won't be a surprise anymore! We'll play some old songs… we're not only doing the songs from our latest album, we make a mixture out of all 3 albums… Maybe we'll even play one of the "Classical Conspiracy" songs…

Besides touring, what are the next plans for Epica in 2009?

Hopefully in January we can start recording our new album and we've already confirmed for some really cool metal festivals in the summer. We won't do a lot of touring before the album is released – maybe do some shows here and there where we can play some new songs – but I guess the real touring starts in autumn, next year. We will take it easy and make sure that we write an even better album than "The Divine Conspiracy". We also have our private lives. Mark has to travel a lot to America because he got a girlfriend there – that's also time consuming [Laughs]… So in 2009, we will focus on the new album and our private lives.

Please explain to everyone who hasn't already made up his mind, why they should come and see you next week and what will happen if they don't?

[Laughs]… If they don't, I will come and kick their ass! [Laughs]… I hope everyone will come because now your'e are also going to hear songs from "The Divine Conspiracy". It's going to be an energetic show, it's the last show for us of the year, and it would be great if we can celebrate it with our fans from Israel… and then we can all have a Marry Christmas [Laughs]…

…You should say "Happy Hanukkah" instead!

Happy Hanukkah! Yes! I have to practice that… [Laughs]…

And finally, can you send a nice closing message for your loyal fans?

I hope you're all patient to get the new album which is going to be very great. It's so great that people are supporting Epica, even in the bad days like at the beginning of this year… so many people were kind, and also our fans from Israel. I think it's wonderful that we have the opportunity to come and visit Israel, to meet different cultures, meet our fans, and basically to travel the world and play our songs. Thank you for that, and I hope to see you again at the concert!